边缘计算:未来十年最具颠覆性的技术思维

发表时间:2017-12-07 16:23:05 0 条评论

人类历史的轨迹总是不可思议地呈现出大自然一般的规律性,例如寒来暑往,物极必反;例如三年河东,三年河西,或是合久必分,分久必合。事情往往在不经意间忽然来个回马枪,明明看见了涛涛前行、势不可挡方向明确的时代巨浪,却在刹那间从一个方向又摆荡回另一个方向。

记得少年时期第一次接触到晶体管电脑,其实也不过就是环绕着一间大屋子的一个个亮着小灯泡的大铁盒罢了,但是就是让十几岁的我深深感受到一种非常酷帅的神秘感,整天缠着管理机房的大哥哥让我试一试。当时自己已经学会简单的编程,用打孔机敲出Fortran脚本,将好大一叠打出的卡纸喂进机器,然后等候机器吐出打印的计算结果。这样的计算思维是集中所有资源在同一台电脑里,以便电脑能做点人类确实难以完成的事。

很快的这种集中式的计算思维就被IBM和苹果的个人电脑打破了,个人电脑让每个人的桌面都能拥有一定程度的计算能力。不过才20年前,我们都在孤岛般的PC端寂寞地工作着,那时,对大多数人来说,“联网”还是可望而不可即的奢侈特权,PC机必须是万能的,或者至少是五脏俱全的,我们利用个人电脑单独完成大部分的计算工作,然后通过早已绝迹的软盘交换资料,或者打印成报告,或者换个人继续对数据进行深加工。我们当时觉得这已经非常足够了,还想象不到可以利用PC机做出多么伟大的事来。

忽然间,云计算统治了这个世界。在过去10年里,我们逐渐开始见证PC机如何可以通过“机”海战术,通过“群策群力”,来进行超大规模的高速计算。例如2017年“双十一”,阿里系实现了11秒1亿元,28秒10亿元、3分1秒100亿元、24小时1682亿元的线上交易流量。从技术上说,在确保交易计算绝对准确的前提上,还能顾上实时交易速度,的确是相当了不起的成就。在云计算的世界里,孤立的、不联网的PC机基本没多大用处,这个世界的准则是联网,通过联网让一台台PC机彼此分享内核的计算能力,共用内存来进行大规模计算,同时分享彼此的存储空间。于是“集中计算”的概念又回来了,早期奋身投向云计算的弄潮儿,如今都是身价万亿元的互联网大户,例如BAT。

联网,意味着大量的信息传递。拜宽带技术的突飞猛进,大量零碎信息得以被快速采集和归并,以便进行集中计算。尽管如此,带宽还是所费不赀,信息传输需要时间,而且集中计算所耗费的计算资源非常庞大。例如车联网,每辆汽车的CAN-BUS总线(Controller Area Network)一周间所搜集的汽车行动轨迹数据轻易超过几个T,如何能把这些数据往外传送,是车联网技术发展的巨大瓶颈。但是一般车辆里的车载安卓系统又不具备足够的计算能力,我们不可能在每辆车里都装上一台PC机实时集中处理这些信息,所以这是两难之局:信息既送不出去,又没能力在本地处理。车联网喊了几年一直没太大进展,这是主因。

实际上不仅仅车联网遇上了这样的困境,现代生活里还存在大量例子,一方面需要采集的信息量巨大,另一方面又需要本地端的实时处理能力。例如智慧型城市安防监控,每个角落里的摄像头是不是有能力自主判断被录摄下来的物体是人还是猫?如果是人,是不是个罪犯?更厉害一点,我们能不能实时推测这个人的犯罪意图?

又如搭配可穿戴设备的远程健康医疗领域,如果需要把从每个人身上采集到的信息都上传到云服务进行计算之后,再推送结果给用户,那么这个商业模式就太容易被取代了。今年初见过一个斯坦福的团队,通过他们可穿戴芯片所采集的基因级别体征信息,可以通过手机进行实时解读,让包括心脏病突发之类疾病的潜在危机估计,从原本几个小时加速到几分钟完成,基本可以秒杀掉市场里所有类似的竞争产品或服务。

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